Medio cerebro hace guardia cuando dormimos en una cama extraA�a

Medio cerebro hace guardia cuando dormimos en una cama extraA�a

El hemisferio izquierdo permanece alerta y por esa razA?n nos despertamos poco descansados.

Desde hace tiempo se sabe que hay animales, como los delfines, que descansan desconectando alternativamente cada lado de su cerebro: primero duerme el hemisferio derecho, mientras el izquierdo toma las riendas, y luego a la inversa. AsA� ha llegado a estar activo un delfA�n mA?s de 15 dA�as, mientras se mantenA�a fresco y sin deterioro intelectual a pesar de no dormirse del todo en ningA?n momento.

Algo asA� estarA�a ocurriendo en el cerebro de los humanos cuando dormimos fuera de casa: un hemisferio permanecerA�a alerta sin dormirse por completo, para vigilar ante posibles peligros que pudieran acechar en un entorno extraA�o. Esto explicarA�a, segA?n los autores de esta investigaciA?n, que nos despertemos groguis tras pasar la noche en un hotel o en casa de un familiar.

Las personas muestran en uno de los hemisferios del cerebro un estado medio dormido, medio despierto. Y este estado puede funcionar como vigilante nocturno para controlar lugares poco familiares”, explica la investigadora Masako Tamaki, de la Universidad de Brown, que publica este estudio en Current Biology.

Durante esta investigaciA?n se monitorizA? la actividad cerebral de ambos hemisferios con diversas tA�cnicas avanzadas de neuroimagen a sujetos que pasaban varias noches en el laboratorio. Se comparaba la actividad cerebral entre los hemisferios y tambiA�n la de la primera noche con las siguientes. El resultado fue revelador: durante el sueA�o profundo, el hemisferio izquierdo no estaba apagado del todo. Pero es un fenA?meno que se daba A?nicamente la primera noche: a partir de entonces, el cerebro de los sujetos que pernoctaban en el laboratorio se dormA�a normalmente.

Esta capacidad del hemisferio izquierdo para permanecer alerta parece una estrategia evolutiva: hubo un tiempo en que dormirse por completo en un entorno desconocido podA�a suponer graves peligros. Amenazas que ya no se esperan en un hotel o en el sofA?-cama de un amigo. El efecto de este sexto sentido nocturno podrA�a atenuarse viajando con la almohada propia, segA?n sugieren estos cientA�ficos.

Pero, A?es realmente efectivo este hemisferio como vigilante nocturno? “Creemos que sA�”, asegura Tamaki, “hemos descubierto que cuando le presentamos seA�ales auditivas raras al hemisferio vigilante pueden provocar que el sujeto se despierte”. Los investigadores hacA�an que el oA�do derecho (que corresponde al hemisferio izquierdo) oyera un pitido que les despertaba en la mayorA�a de los casos, algo que no sucedA�a al exponer a ese pitido al oA�do izquierdo (conectado al hemisferio dormido). “Esta diferencia entre hemisferios solo se observA? cuando el entorno era nuevo para los participantes”, aA�ade la cientA�fica, que quiere proseguir con esta investigaciA?n para saber si este estado de semivigilia perjudica a la capacidad de aprendizaje que posee el sueA�o.

“El efecto de la primera noche es muy conocido, pero es la primera vez que se documentan estas asimetrA�as tan concretas en las redes neuronales del cerebro”, asegura Marian MartA�nez, especialista de la Sociedad EspaA�ola de SueA�o. MartA�nez, que no ha participado en el estudio, cree que sus resultados vuelven a demostrar que el sueA�o no es un proceso pasivo, a pesar de que la muestra de sujetos no es muy grande (35 jA?venes sanos).

cf

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