El cerebro tiene un atlas para las palabras

El cerebro tiene un atlas para las palabras

Un estudio demuestra que las palabras similares activan las mismas A?reas cerebrales y que el lenguaje no solo es cosa del lado izquierdo del cerebro.

El cerebro usa un atlas para las palabras. Los tA�rminos con significados parecidos o relacionados activan las mismas A?reas cerebrales. SegA?n un estudio basado en imA?genes de la actividad cerebral mientras se escuchan historias, esta colecciA?n de mapas de conceptos es similar entre distintas personas. La investigaciA?n tambiA�n contradice la idea generalizada de que el lenguaje solo es cosa del lado izquierdo del cerebro.

El lenguaje es una de las funciones mA?s elevadas del cerebro humano. Del procesamiento de sus distintos componentes (fonemas, morfemas, sintaxis o significados) se encarga la corteza cerebral, la estructura cerebral mA?s compleja y reciente desde el punto de vista evolutivo. Un subconjunto de A?reas cerebrales del cA?rtex, denominado sistema semA?ntico, estA? especializado en el significado de lo que se oye, lee o piensa.

Ahora, un grupo de cientA�ficos de EE UU han mapeado el sistema semA?ntico del cerebro. Descubrieron que el procesamiento del significado de las palabras activa patrones cerebrales muy complejos en el que intervienen decenas de A?reas neuronales. Pero, dentro de esa complejidad, encontraron que los tA�rminos pertenecientes a una misma categorA�a (personas, lugares, nA?meros, conceptos sociales, emociones…) activan las mismas A?reas del sistema.

“Nuestros modelos semA?nticos son buenos prediciendo las respuestas al lenguaje en amplias zonas del cA?rtex”, dice el investigador de la Universidad de California Berkeley y coautor de la investigaciA?n, Alex Huth. “Pero tambiA�n logramos informaciA?n detallada que nos revelaba quA� tipo de significados eran representados en cada A?rea del cerebro”, aA�ade.

Para llegar hasta este diccionario cerebral, los neurocientA�ficos reclutaron a siete voluntarios. Estos tuvieron que meter la cabeza en un escA?ner cerebral mientras escuchaban dos horas de The Moth Radio Hour, un popular programa radiofA?nico estadounidense en el que los intervinientes cuentan historias personales. Mediante una tA�cnica de imagen por resonancia magnA�tica funcional, los investigadores registraron la actividad cerebral durante la sesiA?n.

En paralelo, segA?n explican en la revista Nature, descompusieron las historias del programa para tener el guiA?n completo, con todas y cada una de las palabras, cuA?ndo y cuA?ntas veces aparecA�an. En total, obtuvieron 10.470 palabras. Aunque con la ayuda de potentes ordenadores pudieron relacionar casi cada palabra con determinada zona del cerebro, las agruparon en 12 grandes categorA�as a modo de continentes para que su atlas fuera legible.

Las palabras (en inglA�s) madre, esposa, hogar, compaA�eros, padres… aparecen, por ejemplo, relacionadas con un aumento de la actividad en la zona donde se unen el lA?bulo temporal derecho y el lA?bulo parietal. Los tA�rminos con diferentes significados como top (en inglA�s puede significar lo mA?s alto/encima, blusa,cumbre…) provocaban un aumento de actividad en diversas zonas en funciA?n del contexto en el que se usaba la palabra.

Los investigadores comprobaron ademA?s que estos mapas de significados se reproducen en cada cerebro. Aunque siete individuos suponen una muestra muy pequeA�a y mA?s siendo todos de la misma cultura occidental, los distintos participantes activaban las mismas A?reas cerebrales ante los mismos fragmentos de las narraciones. “Aunque los mapas muestran una gran coherencia entre los individuos, tambiA�n hay sustanciales diferencias individuales”, aclara en una nota el autor sA�nior de la investigaciA?n Jack Gallant, tambiA�n de la universidad californiana.

De hecho, ya planean profundizar en este campo para despejar muchas de las preguntas que esta investigaciA?n suscita. A?Hay mA?s de comA?n que de diferente entre los mapas de cada individuo? A?existen tambiA�n atlas para los sonidos (fonA�tica) o los aspectos sintA?cticos y gramaticales del lenguaje? A?La representaciA?n cerebral de las palabras de un discurso es la misma que las de la letra de una canciA?n? A?El atlas de palabras del cerebro de un anglohablante es similar al de un hispanohablante?

Para el investigador del Basque Center on Cognition, Brain and Language (BCBL) David Soto, este estudio, del que destaca su uso intensivo de los datos y su rigor, sienta las bases para responder a muchas de estas preguntas. “El modelo que han creado sobre esos datos es capaz de predecir cA?mo va a representar el cerebro una informaciA?n que aA?n no se le ha presentado”.

En efecto, tras crear su atlas de palabras, los investigadores quisieron comprobar su valor predictivo. Para ello, hicieron que los participantes oyeran una historia del mismo programa pero que nunca habA�an oA�do antes. Los patrones que registrA? el escA?ner eran muy similares a los que que el modelo habA�a previsto.

Hay, por A?ltimo, un efecto colateral de esta investigaciA?n que puede soliviantar a algA?n neurocientA�fico. Hasta ahora, se consideraba demostrado que hay un marcado efecto de lateralizaciA?n del lenguaje: la mayorA�a de las estructuras y el trabajo neuronal implicado en el procesamiento del lenguaje se encontrarA�an en el hemisferio izquierdo del cerebro. Las evidencias de esta lateralizaciA?n son clA�nicas. Tras una lesiA?n en el lado izquierdo, muchos pierden la capacidad de hablar o procesar el lenguaje.

Sin embargo, este estudio muestra que de las mA?s de 100 A?reas activadas durante las sesiones de radio, casi la mitad se encuentran en el lado derecho del cerebro. Para los investigadores, el dogma de la lateralizaciA?n viene heredado de estudios sobre la producciA?n del lenguaje, no de la comprensiA?n del lenguaje como han estudiado ellos.

Para Soto, no relacionado con esta investigaciA?n, en los A?ltimos aA�os, “la neurociencia ha venido demostrando que, aunque el cerebro cuenta con nodos claves que intervienen en cada categorA�a de estA�mulos, todo forma parte de una red neural mA?s amplia”.

cf

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